Cómo se reciclan los metales

El reciclaje de metales es una industria creciente. Los metales, desde los más comunes como el aluminio, el hierro y el cobre, hasta los más especiales como el litio y el indio, y elementos extraños como el neodimio, son requeridos para la fabricación de muchos productos, desde utensilios de cocina hasta tecnología, incluyendo baterías para automóviles eléctricos, iluminación LED, celdas de combustibles y paneles solares.

La mayoría de metales, como el cobre, el aluminio, el hierro, el plomo, el acero, el oro y la plata pueden ser reciclados de forma fácil y repetidas veces, pues no pierden sus propiedades tan rápidamente. No obstante hay otros cuyo reciclaje es más complicado. Hoy conoceremos sobre el reciclado de metales, sus propiedades, qué tipos de metales son reciclables y sus procesos de reciclado.

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Los metales son elementos que se caracterizan por conducir eficientemente el calor y la electricidad. Se encuentran en su mayoría en estado solido (a excepción del mercurio) y son los elementos más abundantes en la corteza terrestre. Ademas, su composición química permite que puedan ser utilizados una y otra vez sin perder propiedades como la durabilidad, la resistencia y la conductividad.

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Reciclaje de Acero

El acero es una aleación entre el hierro y el carbono, lo que lo hace más flexible que el hierro pero sin perder su resistencia. El acero se utiliza en elementos tan pequeños como los cubiertos que utilizamos para comer o las tuercas, así como en grandes estructuras, como las vigas de nuestros hogares o en los armazones de los barcos.

Este metal se puede reciclar con mucha facilidad, pues se degrada muy poco en los procesos de reciclado, lo que permite que no se pierdan sus propiedades físicas ni su durabilidad, ademas, tienen una vida útil muy extensa, por lo que si se utilizan en elementos o construcciones duraderas, su impacto al medio ambiente es mínimo.

Proceso de reciclado del acero

Para reciclar el acero, se introduce la chatarra en una prensa que aplasta todo el conjunto de elementos, por ejemplo, de un vehículo. Esto ayuda a triturar y separar parcialmente el acero de otros materiales, como plástico y caucho.

Con la ayuda de imanes se obtiene todo el acero, que se vierte en un horno a 1700 grados centigrados. El acero que sale del horno lo hace en estado liquido, por lo que se vierte en contenedores que lo convierten en una tira larga llamada palanquilla. Las palanquillas aún se mantienen a unos 1200 grados, temperatura que ya permite darle cualquier forma sin que se derrame.

Una vez tiene la forma deseada, se puede volver a utilizar.

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Pero para asegurar el abastecimiento de estos recursos, se necesita incrementar las tasas de reciclaje de este material. Actualmente, el porcentaje de metal que termina reciclado es solo cerca de un 1%.

«Incrementar las tasas de reciclaje no solo ofrece un camino para mejorar los suministros y mantener los precios del metal bajos, sino que pueden generar nuevas fuentes de empleo mientras aseguran la longevidad de las minas» afirmó Achim Steiner, administrador del Programa de las Naciones Unidas para el Desarrollo (PNUD).

Beneficios del reciclaje de metales

Hay grandes beneficios ambientales en reciclar los metales. Por ejemplo, resulta entre 2 y 10 veces más eficiente, reciclar algunos metales que derretirlos, evitando el consumo de energía requerido en hornos y fundidoras.

Los metales más comunes, como el cobre, aluminio, plomo y estaño, se pueden reciclar entre un 25 y un 75%, y tanto metales especiales como los más comunes pueden ser obtenidos de productos y estructuras existentes en desuso, como dispositivos electrónicos viejos y edificios deteriorados.

Para ponerlo en dimensiones más cercanas, de cada persona en Estados Unidos, por ejemplo, se puede obtener cerca de 530 libras de cobre, según un reporte de la ONU.

Aunque existen razones ambientales para reciclar metales, ha habido un fuerte interés en metales especiales con el auge de la tecnología móvil en la ultima década, lo que hace que grandes empresas se interesen para obtener beneficios. A inicios de la década de 2010, por ejemplo, se creía que el crecimiento de industrias de tecnología se estancaría debido a las restricciones sobre los metales extraños provenientes de China, pero, como hemos notado, la industria no ha parado de crecer.

Una de las mayores reservas de litio para las baterías de coches eléctricos se encuentra actualmente en Sudamérica, específicamente entre Argentina, Chile y Bolivia. Mientras tanto, otros metales menos conocidos utilizados en productos tecnológicos han visto incrementos en su demanda, como el indio, un elemento utilizado en la producción de microchips, iluminación LED, medicina, y celdas solares.

La onu y el reciclaje de metales

Un reporte de Naciones Unidas indica que menos de un tercio de los metales son reciclados a una tasa de más del 50 por ciento alrededor del mundo, y muchos son apenas reutilizados del todo, una tendencia que puede poner en peligro el emergente sector de tecnología ecológica.

En un estudio sobre como 60 metales «inherentemente reciclables» son recolectados, procesados y reutilizados, el reporte del programa medioambiental de la ONU encontró que 34 metales son reciclados a una tasa inferior al 1 por ciento. Muchos de estos metales son críticos en el desarrollo de tecnologías limpias, desde baterías para coches híbridos hasta imanes utilizados en turbinas eólicas.
El reporte advirtió que la industria corre el riesgo de hacer escasear algunos metales especiales, como telurio y selenio, los cuales son utilizados para celdas solares de alto rendimiento. «A pesar de esfuerzos significativos en gran numero de países y regiones, muchas de las tasas de reciclaje son desalentadoramente bajas, y una ‘sociedad recicladora’ parece ser una esperanza distante,» afirma el reporte.

El reporte insta a diseñar de manera eficiente los productos con el fin de un fácil reciclaje posterior, mejor manejo de desechos y sistemas de reciclaje, y encontrar formas de desalentar al mundo desarrollado de poner productos inutilizados reciclables en armarios, gavetas o peor aun, en vertederos.

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