Estas esponjas de polen absorben petróleo derramado — y luego se biodegradan!

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Un equipo de la NTU y la Universidad Sungkyunkwan de Corea del Sur utilizó polen para crear esponjas que podrían absorber petróleo de derrames y luego biodegradarse una vez que cumplieron su propósito.

El año pasado, científicos de la Universidad Tecnológica de Nanyang (NTU) de Singapur convirtieron el polen, uno de los materiales más rígidos de los reinos vegetales, en partículas de gel blandas flexibles y ecológicas.

Gracias a eso, un equipo de la NTU y la Universidad Sungkyunkwan de Corea del Sur ha utilizado esas partículas para crear esponjas que podrían absorber los derrames de petróleo y luego biodegradarse una vez que cumplan su propósito.

El equipo describe el proceso de fabricación de gel como similar a la producción de jabón.

¿Cómo lo hicieron?

Primero, los científicos recolectaron granos de polen de girasoles recubiertos con una solución pegajosa a base de aceite de origen natural. Luego, esos granos se incubaron en condiciones alcalinas durante tres días para eliminar la solución, dejando una sustancia similar a un gel.

Ese gel se liofilizó para crear un material esponjoso en 3D, que luego se calentó a 200ºC para estabilizarlo.

Finalmente, el equipo cubrió el material esponjoso con una capa de ácido esteárico, un ácido graso saturado que se encuentra en numerosas grasas animales y vegetales.

Si bien las esponjas resultantes tienen cada una un diámetro de 5 cm, podrían hacerse considerablemente más grandes para aplicaciones comerciales.

Estas son increíblemente porosas y la adición del ácido esteárico también las hace hidrófobas, lo que significa que repelen el agua.

De esa manera, cuando las esponjas están en agua contaminada con petróleo, absorben solamente este compuesto, no se empapan ni se ablandan con el agua.

En pruebas de laboratorio con varios tipos de solventes y aceites, las esponjas mostraron una capacidad de absorción comparable a la de los absorbentes de polipropileno disponibles comercialmente.

Sin embargo, a diferencia de los materiales derivados del petróleo, las esponjas de polen están hechas de materia natural que se descompone una vez que se desecha.

Cada esponja se puede exprimir y reutilizar al menos diez veces antes de tirarla. El equipo publicó sus hallazgos el 12 de marzo de 2021 en la revista Advanced Functional Materials.

El científico principal, Cho Nam-Joon, profesor de NTU, indicó que:

Al ajustar las propiedades materiales del polen, nuestro equipo desarrolló con éxito una esponja que puede apuntar selectivamente al petróleo en fuentes de agua contaminadas y absorberlo. El uso de un material que se encuentra en abundancia en la naturaleza también hace que la esponja sea asequible, biodegradable y ecológica.

El cabello también es una alternativa natural ideal a los dispersantes tradicionales utilizados para combatir los derrames de petróleo.

En 2019, una cadena de peluquerías en Sídney comenzó a recolectar el cabello cortado de todos los clientes y luego lo donó a instituciones que fabrican medias rellenas que se utilizan para absorber el aceite durante los derrames de petróleo.

Imágenes de NTU Singapore

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